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Chad Brown: 1961-2014

Chad Brown è stato gomito a gomito con James Bond, ha affrontato un killer maniacale, vinto un campionato di baseball e guadagnato oltre 3,6 milioni di dollari giocando a carte. Modello, attore, giocatore di baseball e leggenda del poker, Brown ha vissuto la sua intera vita in una maniera che per la maggior parte della gente sarebbe impossibile. Oggi è morto a New York City, dopo una lunga battaglia contro il cancro. Aveva 52 anni.

La vita di Brown è stata una di quelle che neanche a Hollywood l'avrebbero potuta creare. Nato figlio di un gambler, Brown è cresciuto intorno alla poker room del padre. Durante il suo percorso, raccoglieva sfide a Gin Rummy dai giocatori che stavano aspettando il loro seat per le partite.

"Aveva lo stesso ruolo che il poker cinese ha oggi per la gente", ha detto Brown una volta. "La gente giocava a Gin Rummy nell'attesa che la partita di poker iniziasse."

Il cervello di Brown aveva un posto speciale per i giochi. Erano come pensava, come guadagnava, e come lo avevano legato a suo padre. I due hanno giocato fino al giorno in cui Brown è morto.


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Da quando Brown andava alle scuole superiori, aveva realizzato che aveva più di un cervello per i giochi; lui aveva anche il corpo per giocare. Da giocatore di baseball delle superiori, Brown si spostò a Yonkers con suo padre per prendere parte al miglior programma di baseball della sua zona. È diventata quasi la sua intera vita, e se non fosse stato per il richiamo del grande schermo, avrebbe speso l'intera carriera sul diamante. Alla camera piaceva il volto di Brown tanto quanto i lanciatori odiavano il suo swing.

"Dovevo fare una scelta", aveva detto. "Ho finito per rifiutare un contratto in un campionato minore per inseguire la carriera da attore."

Nel mezzo dei suoi vent'anni, Brown ha avuto la sua prima parte importante nel film "Blood Rage" che vedeva come protagonista la prima moglie di Woody Allen, Louise Lasser. Brown ha avuto il dubbioso onore di essere ammazzato con un machete poco prima di trascorrere un momento in piscina con quella che nel film era la sua amante.

Circa intorno a questo periodo è stato gomito a gomito con le stelle del cinema. Fra le sue storie preferite c'è quella della sera in cui Roger Moore di James Bond è andato a prenderlo nel suo hotel svizzero per portarlo a una festa.

"Quando sono tornato dal party, tutti quelli che lavoravano nell'hotel volevano un mio autografo!", ha ricordato nel 2013. "Dopo tutto, James Bond era venuto a cercarmi... quindi dovevo essere famoso! Ammetto che me ne sono anche vantato."

Hollywood è un posto volubile e, ben presto, Brown si è trovato a tornare alle sue radici. La sua carriera potrebbe essere andata lontano dai giochi di Rummy della sua gioventù, ma il suo cervello portava dentro tutto quello che aveva imparato nella card room del padre. A inizio anni 90, Brown guadagnava soldi giocando a poker. Avrebbe proseguito fino a diventare uno dei migliori giocatori di mixed games e, grazie anche al suo volto televisivo, un ricercato telecronista di poker. Il suo hobby di gioventù era diventato il suo lavoro, un lavoro che ha amato più di chiunque altro abbia passato due decadi a giocare sul feltro. In lungo e in largo, i giocatori hanno conosciuto e rispettato l'uomo conosciuto come Downtown Chad Brown. Il rispetto era una cosa a cui Brown ha dato tanto valore quanto qualsiasi cosa lui abbia mai vinto.

"Questo significa essere un vero campione" aveva detto su un altro giocatore di baseball, Mariano Rivera. "La classe di sapere quanto si è bravi ma anche che le sue abilità non significano non rispettare gli avversari contro i quali ha gareggiato".

La carriera da pokerista di Chad è stata quella che ogni giocatore di poker invidierebbe. Ha girato il mondo raggiungendo tavoli finali a European Poker Tour e World Poker Tour. Nel 2006, ha guadagnato il premio Player of the Year di Bluff magazine, un onore equiparato a vincere l'Oscar. È diventato un prezioso membro del Team PokerStars Pro e ha rappresentato il suo sito preferito in tantissimi paesi.

"Era sempre molto competitivo in ciò che sceglieva di fare nella vita, che sia stato baseball, recitazione o poker" ha detto l'amico Nolan Dalla. "Inoltre, Chad si è sempre comportato bene prendendosi cura degli altri. In venti anni, vicino o lontano dai tavoli, non l'ho mai visto alzare la voce o andare fuori le righe. Mai."

Durante i suoi due decenni nel poker, Brown è stata una presenza costante alle World Series of Poker, dove ha collezionato 38 piazzamenti. Nonostante sia arrivato 3 volte all'heads up finale, non è mai riuscito a vincere un braccialetto WSOP. È stato un argomento di cui ha parlato verso la fine della sua vita.

"Mentre qualche appassionato di poker vorrebbe dare al braccialetto lo stesso peso che i fan di altri sport darebbero alla vittoria di un campionato, non è proprio un buon modo per definire la carriera di un poker player. Dopo tutto, i giocatori di poker molto bravi sanno che vincere un braccialetto non fa di quella persona un grande giocatore di poker. Per me personalmente, se non ne vincerò uno, so che non determinerà la mia carriera."

Brown aveva ragione a riguardo, ma forse non sapeva quanto. Mentre le WSOP 2014 si stavano disputando a Las Vegas, Brown trascorreva le sue ultime ore nell'ospedale di New York. Ha vissuto abbastanza a lungo da vedere le WSOP assegnarli un braccialetto ad honorem.

"Durante il suo viaggio, (Chad) ha aiutato molti di noi a trovare una prospettiva nella vita", ha dichiarato un emozionato Jack Effel durante la cerimonia. Il Tournament Director delle WSOP teneva il braccialetto in alto mentre centinaia di giocatori stavano in piedi in onore di Downtown Chad Brown. Brown era da tutt'altra parte del paese, ma gli amici al suo fianco hanno detto che ha trovato la forza di prendere un cinque per il suo risultato. Ha ricevuto il braccialetto poco prima della sua morte. Gli amici glielo hanno infilato al braccio mentre riposava nel suo letto in ospedale.

"Se vuoi sentirti vittima, è una tua scelta," ha scritto Brown nei suoi ultimi mesi. "Io non mi sento una vittima. Abbiamo tutti una scelta quando arriva il momento di scegliere come sentirci riguardo a ciò che sta succedendo nelle nostre vite".

"Non ho mai sentito Chad raccontare una bad-beat", ha detto Lee Jones di PokerStars. "Anche quando ha subito il colpo più terribile, ha continuato a sorridere e voleva sentire la tua storia, piuttosto che raccontarti la sua".

L'amico di Brown e manager del Team Pro, John Caldwell, ha dichiarato "Se mai avessi attraversato qualcosa simile a ciò che ha vissuto Chad, potrei solo sperare di resistere un quarto di quanto ha fatto lui. Ho imparato molto da Chad Brown e lo ringrazio per questo."


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Anche se non ha mai giocato nei campionati maggiori, Brown ha praticato il baseball fino agli ultimi anni della sua vita, vincendo anche un campionato. Anche se non ha mai vinto un Oscar, il suo volto è stato in televisione più tempo della maggior parte delle persone che incontrate. Anche sotto i colpi del cancro, ha continuato a giocare a poker vincendo grandi premi finché non ha potuto più sedersi al tavolo. Potrebbe non essere stato l'uomo più celebrato nelle carriere che ha scelto, ma è stato uno che non ha mai mollato. Ciò gli ha fatto guadagnare il rispetto di chiunque abbia incontrato.

Anche se il braccialetto WSOP ad honorem è arrivato prima della sua morte, loro che conoscevano Chad Brown sanno che non è stata un'onorificenza data in occasione della sua morte. È stata invece dedicata alla celebrazione della sua vita. Detta in un altro modo: un braccialetto non ha definito la sua vita. La sua vita gli ha definito un braccialetto, e Chad Brown ha definito cosa significa vivere.


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Brad Willis, PokerStars Head of Blogging. Martin Harris ha contribuito a questo articolo.

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